被美军方嫌弃、被谷歌甩卖,成立27年的波士顿今年要开卖SpotMini了!

2019-07-22 10:37| 发布者: |

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【猎云网(微信号:)】7月18日报道(文/小LV、清酒)

___动力(Boston Dynamics)的每一次亮相都能引起轰动——无论是一群拖着卡车走的“机器狗”,还是敏捷跳跃的“人型澳门真人游戏机器人”。

不久前,一段恶搞视频流被网络疯转。视频中,正在被测试的___动力机器人向它的开发者发起攻击,许多人信以为真——这也从侧面证明,这家公司在技术上已经取得了巨大的进展。

尽管___动力公司拥有强大的工程技术,但它现在仍面临着迄今为止最大的挑战——商业化。

经过数十年的迭代更新,___去年透露将在2019年发售机器人的消息后,近日再次确认,将在今年晚些时候推出首款商用机器人Spot机器狗——这将是公司成立27年来,首次公开出售自家的机器人产品。

这对一家耗费数十年时间和金钱进行长期研究的公司来说,是一次重大考验。

看似技艺高超,是因为还未被真正使用

无论你与哪一位机器人行业的人交流,他们都会搬出一套模棱两可的话语来总结他们所在的行业——做机器人很难。

确实,这个行业出了名的无情,初创企业和老牌公司都能在没有任何预警的情况下突然倒闭。就在去年,三家机器人公司在短短几个月内倒闭。

对于这个现象,丰田研究院(Toyota Research Institute)的行业资深人士James Kuffner认为:“这需要大量资金、坚定的领导、高技能的员工、丰富的资源和基础设施,以及优秀的产品和市场战略,更不用说完美的执行了。”

这也道出了一个事实——___动力机器人看似“技艺高超”,是因为它们从未走进残酷的商业竞争。

___动力公司成立于1992年,是从美国___的资助计划中走出来的项目,一直以军事野外负重为应用方向,但由于液压系统的噪音太大且无法有效解决,最终没有获得美国军方订单。

2013年,___动力被谷歌收购,16年2月份,他们在YouTube上发布了新版Atlas机器人的视频,一时间把全世界都给震惊到了。

但就在___动力机器人一系列疯狂的表演秀之后,在2016年3月18日传出消息,谷歌打算卖掉它。

具体原因,一个是认为___动力短期内无法挣钱,团队对它失去了耐心;其次,___动力公司和谷歌其他部门的合作就像一堵墙,理念不一致,内部矛盾重重。

显然,这些酷炫的机器人似乎并没有在商业化和实用性上做出平衡。

但___动力创始人Marc Raibert可不这么认为,他觉得,多年的研究对于将公司带入目前的发展阶段是很有必要的,”随着我们的研发,机器人变得越来越有用,这让我们认识到,机器人是可以被使用和商业化的”。

“我们在研发上花太多时间了”

___成立27年来至今没有销售过一款机器人,在公众面前,他们一直赋予机器人的形象是“机动性”。

哥伦比亚大学工程学教授Hod Lipson解释说,真正的“机动性”并不是我们日常所见到的那些静态、缓慢的机器人:“我们认为下棋是一件大事,但四处走动、协调数百块肌肉就是一项令人难以置信的成就。机器人在很大程度上仍然非常笨拙。最小的障碍也会迷惑他们。”

因此,今天工厂和仓库中使用的大多数机器都是巨大的、静态的、不智能的:它们往往适合停留在一个地方,执行重复的任务。

相比之下,未来的机器人应该是敏捷和动态的,能够与人类一起工作,对不断变化的环境和行为做出反应。这也是___动力公司如此喜欢在视频中展示其机器人机动性的原因——没有什么比一记快速踢腿更能证明机器人对不确定性的反应速度了。

但也正是这样,___动力过去几十年来一直专注于这种“机动性”的研发,至于卖给谁、具体能做什么、成本能否被用户接受,则是后来才开始思考的问题。

来自政府和谷歌的“救济金”

对于___公司的这种“另类”操作模式,同行的看法比较委婉,自动化公司Plus One Robotics的创始人Erik Nieves认为:“他们先是依靠政府救济,接着是谷歌。从商业上来说,他们没有真正的使命,但...他们已经很棒了。”

真正触动___“商业化”这条神经的是在2017年6月,他们被软银收购。软银毫不掩饰自己的商业目的,他们很明确的告诉___,收购就是希望“获得投资回报”。

这是软银一贯的作风,这家日本公司在机器人领域的其他投资——包括Pepper机器人制造商Aldebaran和仓库自动化制造商Fetch robotics——多年来一直在商业环境中销售机器人。

除了将Spot打造成一个畅销的机器人,___动力公司还收购了物流机器人创企Kinema Systems,为实现仓库自动化铺平道路。

___动力创始人Raibert表示,Spot将成为“机器人中的Android”——其他公司可以在此基础上开发定制平台,以满足特定需求。

“我们专门把它设计成一个平台,这样它就可以为许多不同的用户定制,”Raibert说,“我们将在很短的时间内推出大量可用于定制的不同附件”。(不过具体推出日期和价格还有待确认。)

这种灵活性意味着___动力公司计划出售和租赁Spot,以完成一系列广泛的任务:从勘测建筑工地和工业建筑,到包裹递送和安全设施。

___动力公司会把现货卖给谁?执法部门还是军队?Raibert没有排除这种可能性:“我们希望人们能够负责任地使用机器人。未来还有很多可能性。”

然而,实际运用场景要比实验环境复杂得多。

2017年,安保机器人公司Knightscope推出了可以在停车场和商场等场所进行巡逻的机器人。

虽然它们比人类员工更加便宜(每小时7美元),但它们的轮式设计受到了限制,所以——让它们爬楼梯是不可能的。

后来,Knightscope的K5机器人在巡逻中不慎“跌入”喷泉,还被网友揶揄它想以此来“罢工”。

Raibert说,Spot和早期的腿式机器人还是存在很多区别的,“这体现了我们多年来在感知地形、平衡机器人和控制方面所取得的成就”。

也就是说,人工智能控制系统负责让机器在任何情况下保持直立和平衡。实际上,告诉机器人该去哪里、该做什么是留给人类的事情,而人类则使用特制的平板电脑来控制Spot。

被大自然钟爱的“腿式”设计

腿式设计有很多自然优势:它们很容易平衡,也很难被撞倒,它们能在各种各样的环境中工作,适应性极强。一部分业内人士认为,这将成为未来机器人的主流趋势。

___动力公司并不是唯一一家看到这种潜力的公司。在完善其设计的过程中,许多竞争对手也推出了类似的产品。

其中包括由中国Unitree Robotics公司设计的四足机器人Laikago、费城Ghost Robotics公司研发的Vision和Wraith系列、以及一家从瑞士苏黎世联邦理工学院剥离出来的公司ANYbotics。

ANYbotics设计的ANYmal机器人与Spot很相似,可以在室内和室外使用一系列附加组件。

这家公司的联合创始人Peter Fankhauser表示,公司已经开始销售机器人(尽管他不愿透露具体价格),并在最近展示了一款机器人,该机器人正在海上配电平台上进行测量。

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ANYmal机器人

Fankhauser说,这是技术的完美展示。在这种工业环境中,腿式机器人不仅可以在狭窄的走廊和楼梯上行走,而且把机器人送到偏远的地方意味着少了一个被困在偏僻地方的人。

“由于工作危险,并且工作地偏远,雇主需要付出高昂的代价。正因如此,我们的商业模式就非常清楚了。”

在Fankhauser看来,更多的公司正在推出这样的机器人,这是个好消息。他说,这创造了一个更加多样化的市场,并给客户带来了更大的信心。“如果只有一家供应商,企业就不敢购买这些东西。”

推进自动化协会(Association for advance Automation)主席Jeff Burnstein也认为,这是一个好迹象。但他也认为,鉴于硬件如此新颖,很难预测这些机器人是否会真正大卖。

在___收购Kinema Systems后,还研发了一款Handles机器人。

___动力业务发展副总裁Michael Perry说:“Handle的独特之处在于,这是我们首次真正开始聚焦于行业的一项任务。我们真的关注的是机器人如何进入仓库并开始搬动箱子。”

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他强调,与其他___动力机器人一样,研发Handle并不是只为壮大公司的机器人家族,而是研发出能融入人类生活环境的机器人。

Handle机器人的设计是纯粹的___动力特色:优雅、敏捷。但也比其他选择(包括人力和机械)更加昂贵,而且它的设计在很多方面都受到了限制。

比如它是依赖电池供电的,其气动爪也只能抓取特定的货物,这使得它难以用于许多常见的仓库任务,如装卸卡车。

目前,这项技术仍在开发中,___暂时还没有打算出售Handle,但团队一致认为,仓库自动化的机会是“巨大的”。

“你去看看世界各地的物流活动,它基本上是非自动化的。人们或许认为亚马逊的仓库完全自动化,但他们只有一两个任务是自动完成的”,___动力创始人Raibert说,拥有像Handle这样的真正可移动的动态机器人,会改变这种状态。

机器人在日常生活中越来越常见,但专家们也提出了自己的看法。

经济学家Daron Acemoglu和Pascual Restrepo是该领域最受尊敬的两位研究人员,他们在今年的一篇论文中就对被称为“一般”自动化的现象提出了警告:自动化工厂不会变得更高效或更高产;他们只是把人力换成了机器。

机器换人的“另一面”

我们已经看到一些现实用例。例如,在沃尔玛,机器人正在执行扫描货架等日常任务,员工们表示,机器人并没有让他们的工作变得更容易。事实上,由于管理这些机器人需要额外的工作,它们反而增加了工作难度。

在亚马逊的仓库里,机器人正在承担更多的工作,但正如Raibert所说,这只是部分工作,在此期间,人类更像是机器。

Acemoglu和Restrepo警告说,如果这一趋势继续下去,别说创造新的就业机会,工薪阶层的生活只会变得更加艰难——不稳定的工作岗位增多,工资停滞不前。

对此,___更希望将自动化跨越到更先进的技术领域,而不是制造同样的老式机器人——检验的时刻到了,他们的机器人似乎已经准备好离开实验室走向外面的世界了。

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